Hidrocarburos Policíclicos Aromáticos

Los hidrocarburos policíclios aromáticos son compuestos que contienen anillos aromáticos enlazados en diversas configuraciones estructurales. Se forman como consecuencia de la combustión incompleta de la materia orgánica y están presentes en concentraciones significativas en los combustible fósilesLas fuentes de HPA’s incluyen las centrales eléctricas térmicas, las calefacciones a gas oil, carbón, combustibles fósiles, incineración de materia orgánica, incendios forestales, …, y así hasta el humo de los cigarrillos.

Los PHA’s se distribuyen en la atmósfera, la vegetación, el suelo, el agua y en los sedimentos, por lo que se trata de contaminantes ubicuos en la naturaleza.

El medio ambiente

Los PHA’s son compuestos poco solubles en al agua, es decir, son hidrofóbicos, y por su estructura química bastante estables. Existen fuentes naturales de producción de estos compuestos, pero mayoritariamente se liberan al ambiente como producto de la actividad humana. Por este motivo, los niveles de PHA’s presentes en una zona dependerán mucho de su proximidad a procesos industriales y de la facilidad de ser transportados hasta allí. Dado que son compuestos de fácil difusión en el ambiente, se están convirtiendo en compuestos tóxicos ubicuos en el medio ambiente, por lo que es muy importante su estudio y cómo pueden afectar a la salud humana.

Algunos son agentes cancerígenos potenciales

Los benzopirenos, uno de los compuestos del grupo de los PHA’s, se define como un carcinógeno potente que puede acumularse en el organismo. Los metabolitos que se producen en las rutas metabólicas de detoxificación generan radicales libres, los cuales pueden se los responsables directos de los daños al DNA.

El benzopireno se acumula preferentemente en suelos y sedimentos, aunque también está presente en aguas subterráneas y superficiales, en la vegetación, en los alimentos, etc, y es, además, un compuesto recalcitrante, difícil de metabolizado por los microorganismos.

Se sabe que en ciertas condiciones, puede ser degradado y utilizado como fuente de carbono alternativa por diversos microorganismos. Pero en estos procesos el microorganismo no incorpora biomasa ni obtiene energía de la transformación de estas sustancias.

Los alimentos y el benzopireno

La presencia de los benzopirenos en los alimentos es frecuente, hay estudios que advierten, por ejemplo, de su presencia en la carne cocinada a la brasa, ya que durante su elaboración la carne está al alcance del humo producido por la combustión de las gotas de grasa que cae de la carne en las brasas.

Tras la crisis comercial producida por la retirada del aceite de orujo de los supermercados en julio 2001, motivada por los altos niveles de benzopirenos que este producto contenía, estos compuesto se han hecho famosos en la opinión pública. Su presencia en el aceite de orujo se debe al proceso de fabricación que, por supuesto, no tiene nada que ver con la producción de aceite de oliva. Tampoco ha de pensarse que el consumo de estos aceites produzca cáncer, ya que la medida era preventiva.

Se desconocen los valores límites de exposición del organismo a los benzopirenos, pero se sabe que los benzopirenos son tóxicos por acumulación, es decir, sería necesaria una exposición continuada a estos compuestos.

Fuentes y lecturas recomendadas:

-Catálogo de Estándares Ambientales, Deutsche Gesellschaft für Technische Zusammenarbeit (GTZ) GmbH, Eschborn 1996, ISBN 3-528-02316-3
-FAO, elaboración y refinado de aceites comestibles
http://www.fao.org/docrep/V4700S/v4700s09.htm
-Contaminación Atmosférica, principales contaminantes:
http://www.mambiente.munimadrid.es/contamiweb.html
-Nutrición y cáncer
http://www.fefoc.org/nutrici.htm

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