José Antonio Valverde Gómez (1926-2003)

En 1926 nacía en Valladolid el que iba a ser considerado el Padre del Parque Nacional de Doñana por haber salvado de su desaparición uno de los espacios naturales más valiosos de Europa; además, fue uno de los científicos pioneros en la creación de la moderna conciencia conservacionista española.

Su vocación natural era la ornitología, lo que le llevó a relacionarse con el más importante ornitólogo español, Francisco Bernis Madrazo (1916-2003), a la sazón profesor de Ciencias Naturales en el Instituto de Enseñanza Media de Lugo. Desde entonces nace una relación entre ellos de forma que, cuando en 1952, Bernis recibe ayuda de la Fundación Fenosa para visitar Doñana, lo hace acompañado de Valverde. Y este viaje fue decisivo en la vida científica del vallisoletano.

En 1953, también con Bernis, realiza en España el que fuera el primer anillamiento científico de aves y poco después, en 1954, con el citado ornitólogo y con otros biólogos (Ramón Sáez-Royuela, Mauricio González Díez, etc.) crea la Sociedad Española de Ornitología (SEO), de la que fue Presidente.

Consigue en 1954, antes de licenciarse, una beca de la Universidad de Tolouse, lo que le permite conocer a ornitólogos europeos importantes. Poco después participa en una expedición al Sahara cuyo resultado es una obra muy importante en la bibliografía de Valverde: Aves del Sahara español: un estudio ecológico del desierto (1957), de gran impacto en círculos científicos nacionales y extranjeros.

José Antonio Valverde siempre estará ligado al Parque Nacional de Doñana, ya que fue la principal figura a la hora de dirigir los esfuerzos que culminaron en la protección de este espacio de gran valor ecológico, que se pretendía desecar y poner en cultivo. Y lo hizo al finalizar la década de los cincuenta, cuando en nuestro país no existía conciencia ecológica alguna. Los planes del Ministerio de Agricultura fueron frenados por el vallisoletano, que no dudó en pedir ayuda internacional y en poco tiempo, en 1963, respaldado por el Fondo Mundial para la Conservación de la Naturaleza, nacido con el fin de recaudar fondos para salvar Doñana, consiguió reunir el dinero suficiente para proteger 6700 hectáreas del coto. De esta manera se puso en funcionamiento la Reserva Biológica de Doñana, embrión del Parque Nacional que como tal fue creado en 1969, con una extensión inicial de 35000 hectáreas.

Su obra Estructura de una comunidad mediterránea de vertebrados terrestres (1967), es clásica en la literatura científica española. Según su autor: “Incorporé el concepto de microcomunidad, señalando que toda comunidad está formada por la superposición de varias microcomunidades que tienen, por regla general, poca relación entre sí, actuando como verdaderos grupos económicos cerrados”. También, añadía, “establecí la relación predador-presa sobre una base energética, algo que se le había pasado por alto a todos los que habían estudiado la evolución”. Un predador, según él, persigue a una presa con una intensidad que es proporcional a la energía que obtiene e inversamente proporcional a la energía que consume. Por lo tanto, todas las estrategias de supervivencia que adoptan las presas tratan de hacerse poco rentables energéticamente.

Fue de iniciativa suya la creación, en el Instituto de Zonas Áridas de Almería, del Centro de Rescate de la Fauna Sahariana (1971), destinado a la recuperación del antílope Mohor (Gacella dama mhor), salvado y reintroducido posteriormente en Senegal, Túnez y Marruecos. También promovió el Museo del mar de Matalascañas, dedicado especialmente a los cetáceos.

Las Memorias de un biólogo heterodoxo, del profesor Valverde, en siete volúmenes con cerca de 1500 páginas, publicadas entre 2003 y 2006, son un compendio de la obra y pensamiento científicos de este naturalista: Orígenes castellanos(I); En el Consejo Superior de Investigación Científicas, CSIC (II), Sáhara; Guinea, Marruecos: expediciones africanas(III); Doñana (IV); Hominización (V); Reyes, osos, lobos, espátulas y otros bichos (VI) y Pesca, ballenas, barcas: reflexiones y cuaderno de dibujos (VII).

Fue miembro del Comité Ornitológico Internacional y Presidente de la SEO y del Comité Directivo de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y de sus Recursos de la UNESCO.

Entre sus galardones y premios científicos figuran: Medalla de Plata de la Societé d’Acclimatation de Francia (1957), Grande Medaille d’Isidore Geoffroy Saint Hilaire (1963), Encomienda de la Orden de Africa (1964), Medalla de Oro del World Wildlife Fund (1971), Encomienda con Placa de la Orden de Alfonso X el Sabio (1971), Van Tienhoven Preis de la Rheinische Friedrich-Wilhems- Universität, Bonn, Alemania (1984), Medalla de Plata del CSIC (1991), Premio Nacional de Medio Ambiente (1993), etc.

Al finalizar el año 2003, el legado de José Antonio Valverde quedó depositado en la Universidad de Salamanca. Lo forman libros, algunos inéditos, correspondencia, notas, proyectos de trabajo, publicaciones, cuadernos de campo y zoológicos, dibujos, esquemas y más de 20.000 negativos fotográficos.

Falleció en Sevilla el 13 de abril de 2003.

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